The TransMongolian Express part 3: The Train ride to Siberia!

(Photo: Me at a train stop with an old Trans-Siberian Express Locomotive)

Hi everyone,

The Train Trip to Irkutsk in Siberia, Russia had finally started! This track is a part of the Trans-Siberian and Trans-Mongolian Express. It is a route which is one of the longest and most famous train routes in the world, in the past used by locals to travel around when they still had a steam locomotive – and nowadays the trains are a bit more modern and still used by locals because not every city is easy to reach, and by a lot of tourists of course. (All photos are made by me, nothing is sponsored, scroll down for the Dutch version and different photos)

The train ride takes almost 4 days, quite a long time. You may end up in Russian, Mongolian or Chinese trains but mostly in Russian trains. To be honest, the real real TransMongolian Express leaves once a week and does not stop a lot. Thats why most people take a Russian train which travels on the same track and looks quite the same – so you are much more flexible in your travel planning.

(Photo: Route Map)

So at 13:50 in the afternoon I left with a Russian train from the trainstation of Moscow. Me and my boyfriend bought 4 tickets instead of 2 so we had the whole compartment for ourselves. Because – if I’m honest – it is a small compartment and you have zero privacy plus it is quite hot inside the train and you cannot open the window in the compartment itself. So if you have to share your compartment it can be quite of a challenge. Anyways I did not have that problem. You have a second and a third class (the first class does not exists). The compartment exists of 4 beds, 2 lower beds and 2 upper beds. During the day the lower beds are changed in couches. In the middle there is a table, and I was lucky I had a power socket in my compartment to charge up my laptop, mobile phone etc. Thereby you have space underneath the couches for your suitcases, bags and other stuff, you find coat hangers around, you have more space near the ceiling for bags and other stuff and you are able to lock your compartment. We used the upper beds so we did not had to change the couches in beds all the time. Very easy.

(Photo: Getting on the train to Siberia and the compartment)

In the train you find 2 toilets, one samovar which provides hot water all day and a 2 train attendants which is called a provodnitsa in Russian per train unit. The provodnitsa provides you with bedding (sheets and a pillowcase and a small towel) – I brought my own thin sleeping bags but did not need them during the whole holiday. Maybe if you sleep in dirty hostels and take the 3th class you need them. But if you do the trip like I did it – do not bring them and save space in your suitcase! We also got 2 free meals – and I still don’t know why I got free chicken with rice all the time. Other tasks the provodnitsas do is keeping the train units clean, selling souvenirs and chips and sometimes they pick up the garbage. The provodnitsas mostly do not speak english and some are very kind but some are very moody. The kind one was the one who brought me free chicken with rice all the time, the moody one was yelling all the time at me in Russian. But she stopped yelling if I moaned at her if she was in my eyesight – so speaking about tricks and scary train attendants…
The other thing I still don’t get is the garbage policy. You cannot ditch your garbage anywhere in the train and they wouldn’t take it (even not things I bought on board from them); so sometimes I ran out the train during a stop, hoping to find a bin (which was difficult sometimes) – on day 3 they came by to pick it up. So don’t ask me how this works!

(Photo: A Provodnitsa in front of the train)
(Photo: Different compartments in the train unit)

In these 4 days you cannot shower; so what I used are wet wipes, travel cloth, dry shampoo, face wipes and wash cloth to fresh myself up. It is important to change your clothes and dress up just like you do normally every day – and to not walk around in your pyjamas ‘all day all night’ because you will feel very dirty. So everyday I used a cup of hot water mixed with cold bottled water and soap to wash myself in the toilet, afterwards I used the wet wipes to do the same, and last but not least I used a face wipe for my face and dry shampoo for my hair. I never felt dirty to be honest only shaving my legs was a bit too challenging for me (luckily it’s fall and I could wear pants) and my hair felt a bit greasy even with the dry shampoo.

(Photo: Not so ‘very clear photo’ of my ‘keeping-fresh-stash’)

There is a restaurant car but they do not have everything whats on the menu, so you have to bring your own food (like your breakfast for example) just to be sure! I brought way too much food like candies, nuts, instant soup, instant noodles, tuna, beans, instant mashed potatoes, teabags, instant coffee, crackers and peanut butter. There is no microwave onboard so thats why you are depending on instant food. In Moscow I bought water, coke, wine and fruits. For dinner I went to the restaurant car and the food was surprisingly ok! I ordered dishes like beef fillet, salmon, baked potatoes with onions and herbs and mushrooms, greek salad etc. Don’t expect the dish to be the same as described on the menu because they cannot provide everything, but still it is cooked fresh in the onboard kitchen. Not like a ready-to-serve- airplane-meal which is dry heated in the oven. It is also possible to order beer or wine here, even import beers (while stock lasts). I drank all the coronas they had – literally 3 coronas! The kitchen in also a place where the provodnitsas smoke their cigarettes as I saw one cooking and smoking at the same time – which made me laugh.

(Photo: Drinking Corona in my compartment)
(Photo: My daily breakfast)

The trains are running in Moscow time. So the schedule with the stops are in Moscow time as well while it is maybe a couple of hours later. Thats why the 4 day train ride did not feel as 4 days at all. It is hard to decide when to get up, when to eat as sometimes you get up and have breakfast and a couple of hours later it is getting dark already. As we had to get out in Irkutsk very very early in the morning according to Moscow time (6:31 Moscow time – 11:31 Irkutsk time) I tried to set the alarm clock to get used to the different time zone.

(Photo: One page with just a part of the many train stops)
(Photos: View from the train)

During the days you make a lot of stops at places I never heard of. Some stops are just 1 or 2 minutes, some of them more than an hour. During stops over 10 minutes you are allowed to get out of the train if you like. If you try to get out at short stops the provodnitsa won’t let you. And that is a good thing, as they don’t whistle or anything when the train leaves, you don’t want to miss the train with your baggage inside. What I read is to always take your passport, money and valuables with you just in case of something like that happens. I only went out at the very long stops over 20 minutes, not even every time as some stops are in the night or If I was not in the mood to go outside, so mostly I stayed inside. Sometimes I went outside to buy something from the traders outside, to get rid of my garbage or to take photos. If you enter the Siberian area you find people on the platform who sell a very local fish called Omul. I did not buy it, to avoid the smell of fish in my compartment – but the traders were doing good business with the Russians and the provodnitsas.

(Photo: Hanging outside the train)
(Photos: Omul Traders)

So after all that practical information, how did I get through a day inside the train? Well first when I entered the train the day I sorted my luggage and created a new home for 4 days. After some sudoku it was time for lunch which I bought at the train station and to drink some coke. After the free chicken with rice we got some beers, watched a movie, brushed our teeth, changed in pyjamas and went to sleep. The rest of the days were likely the same. You get up, try to wash yourself, brush your teeth (I even did my make up every day like I normally do) and change your clothes. Than I made breakfast with coffee and tea, crackers with peanut butter and a banana. The rest of the time i fulfilled with sudoku, playing rummikub (I don’t know if it is a international game), watching movies, doing my nails, blogging (the Saint Petersburg AND Moscow Blog were written here), lunch with noodles and soup, trying to take pictures (which completely failed if you are driving high speed and try to take pictures behind glass) and sometimes I went outside to get some fresh air during a longer stop. When it was getting dark I went to the restaurant car for dinner, after that I watched a movie, changed in my pyjamas again, brushed my teeth and went to bed. It was easier than I thought to fulfill a whole day with doing absolutely nothing!

(Photo: Playing Rummikub and drinking red wine)
(Photo: One of the many train stops)
(And another old locomotive)

During the whole trip you meet or see the same people all the time as most of the people have the same schedule. I did not take the opportunity to socialize that much as it was a quite short holiday for me and the opportunity to spend time with my boyfriend as I don’t see him all the time because of my fulltime flight attendant job. But if you are traveling alone it is very easy to meet new people for sure!

This post which is only about the train ride got a bit more extensive that I expected in the first place. Probably because it is a very unique experience which I cannot compare with any other experience I had before. Even if I had slept in a night train before for 2 times, I must say that I enjoyed the trainride itself; because it is quite relaxing and never expected that from myself! I hope you enjoyed this blogpost and stay tuned for the next post about Laike Baikal / Listvyanka / Irkutsk in Siberia!

xoxo Chanel


Hoi Iedereen,

De treinreis naar Irkutsk gelegen in Siberië was eindelijk gestart! Deze route maakt onderdeel uit van de TransSiberië en TransMongolië express. Het is de langste en ik mag wel zeggen de bekendste treinreis ter wereld en werd in het verleden gebruikt door locals om te reizen –  en de trein had toen nog een stoomlocomotief voorop. Tegenwoordig zijn de treinen moderner, wordt het nog steeds door lokalen gebruikt om te reizen aangezien niet elke stad makkelijk bereikbaar is behalve per trein en trekt het natuurlijk heel veel toeristen aan!

De rit duurt bijna 4 dagen, wat natuurlijk best wel lang is voor een treinreis. Je kunt in een Russische, Mongoolse of Chinese trein terecht komen. Als ik heel eerlijk ben, de echte echte TransMongolië Express gaat maar een keer per week en maakt weinig tussenstops. Dat is waarom de meeste toeristen zoals ik, een Russische trein nemen die er eigenlijk hetzelfde uitziet, over hetzelfde spoor rijdt maar er voor zorgt dat je veel flexibeler bent in je reisplanning.

(Photo: The route and the traintickets)

Om 13:50 in de middag vertrokken wij met een Russische trein vanuit Moskou. Mijn vriend en ik hadden 4 kaartjes gekocht in plaats van 2 kaartjes zodat wij de gehele coupé voor onszelf hadden. Als ik eerlijk ben, het is best een kleine coupé en je hebt echt nul privacy. Daarbij is het binnen in de trein erg warm en in coupé zelf is het niet mogelijk om een raam te openen. Als je de coupé moet delen – het is misschien een stuk duurder – maar het scheelt je her en der heel wat uitdagingen. De trein heeft een tweede en een derde klasse (geen eerste klas). Ik had een tweede klas coupé en deze bestaat uit vier bedden, 2 boven en 2 onder. De onderste bedden worden overdag ingevouwen tot een bank. In het midden vind je een tafel en ik had echt enorm geluk want er zat een stopcontact in mijn coupé waarmee ik mijn telefoon, laptop en dergelijke kon opladen. Verder heb je ruimte onder de banken om je koffer en andere spullen in op te bergen, zijn er haken om je jas aan op te hangen, heb je boven bij het plafond meer ruimte voor spullen en kun je je coupé op slot doen met een haak. Wij gebruikten de bovenste bedden om in te slapen zodat we de onderste bedden niet continue hoefden in en uit te klappen.

(Photo: The trainstation in Moscow)

In de trein vind je per treinstel 2 toiletten, een ketel waar je de hele dag heet water kunt tappen en zijn er twee trein stewardessen aanwezig die provodnitsas worden genoemd in Rusland. De provodnitsa faciliteert jou in beddengoed (je krijgt lakens, een kussensloop en een kleine handdoek) – Ik had heel leuk en aardig lakenzakken meegenomen uit Nederland maar die heb ik de hele reis niet nodig gehad, dus als je niet in vieze hostels en niet in de derde klasse slaapt dan hoef je dat niet mee te nemen (scheelt weer ruimte in je koffer). We kregen van de provodnitsa 2 keer gratis maaltijden, namelijk kip met rijst en de volgende dag kip met rijst. Waarom ik dat kreeg – geen idee! Andere taken die de provodnitsas uitvoeren zijn het schoonhouden van de trein, het verkopen van souvenirs en chips en het ophalen van afval. Ze spreken nauwelijks tot geen engels en een van de provodnitsas was heel aardig terwijl de andere echt een chagrijnig was die voornamelijk in het Russisch naar me kon schreeuwen. Ik had opgeven moment uitgevonden dat als ik heel hard ging zuchten als ze überhaupt in zicht was dat ze zich gedeisd hield. Over afval ophalen gesproken, ik snap nog steeds niet hoe dat werkt. Ze namen niks aan (ook niet de spullen die ik van ze gekocht had) en kwamen niks ophalen, dat ik onverhoopt op zoek moest naar een prullenbak op een vreemd Russisch station tijdens een tussenstop – maar op dag 3 kwamen ze opeens afval ophalen. Dus vraag mij niet hoe dat werkt!

(Photo: The Samovar)
(Photo: One of the many train stations)

In de trein kan je niet douchen, oftewel je kan 4 hele dagen niet douchen. Ik heb dus allemaal vochtige doekjes, vochtige gezichtsdoekjes, reisdoekjes, droogshampoo en washandjes meegenomen om mij op te frissen. Het is belangrijk om niet dag in dag uit in dezelfde kleding of in je pyjama te gaan rondlopen, maar je gewoon aan te kleden overdag zodat je je minder vies voelt. Elke dag waste ik mij met een kopje gemixt met heet water van de ketel samen met koud water uit een drinkfles en zeep en een washandje in het toilet en friste ik mij op, na het wassen met een washandje gebruikte ik vochtige doekjes en gezichtsdoekjes en droogshampoo. Ik heb mij dus nooit echt heel vies gevoeld op het feit na dat ik mijn benen niet kon scheren (goddank was het niet midden zomer) en voelde mijn haar ondanks de liters droogshampoo nogal vet aan.

In de trein bevond zich een restauratiewagen maar hier hebben ze niet alles op voorraad wat wel op het menu beschreven staat, dus het is belangrijk om eigen eten mee te nemen (vooral dingen als ontbijt en dergelijke). Ik had veel te veel eten in mijn koffer meegenomen; denk aan snoep en nootjes, instant soep, instant noedels, blikken tonijn, blikken bonen, instant aardappelpuree, thee, instant koffie, crackers en pindakaas. Er is geen magnetron aan boord dus vandaar dat het woordje instant vaak voorkomt. In Moskou had ik in de supermarkt water, cola, wijn en fruit gekocht. Avondeten deed ik in de restauratiewagen en het eten is echt prima! Anders dan een vooraf geprepareerde vliegtuigmaaltijd welke wordt verwarmd in een oven, wordt het hier vers gebakken. Ik heb gerechten besteld als zalm, beef filet, gebakken aardappels met kruiden en champignons en ui, griekse salade etc. Je moet niet verwachten dat wat er beschreven staat op het menu dat je dit ook daadwerkelijk krijgt omdat niet alles aanwezig is. Het is zelfs mogelijk om wijn en bier te bestellen, zelfs import bier zolang de voorraad strekt. Ik heb de gehele voorraad coronas opgedronken, dit waren er maarliefst 3! De keuken is ook een plek waar de provodnitsas staan te roken, ik spotte er namelijk een rokend en kokend tegelijk, wat ik eigenlijk wel hilarisch vond.

(Photo: Restaurant car interior – a bit unsharp)
(Photo: A greek salad)

De treinen houden Moskou tijd aan. Dus het treinschema en de tussenstops worden op Moskou tijd uitgevoerd terwijl het eigenlijk een paar uur later is. Dit is ook de reden waarom de treinreis heel snel voorbij gaat voor je gevoel. Het is lastig om te beslissen wanneer je opstaat, wanneer je wat eet en wanneer je weer gaat slapen. Soms sta je op en wordt het, een paar uur nadat je ontbeten hebt, alweer donker. Omdat we in Irkutsk vroeg uit de trein moesten stappen als je Moskou tijd aanhoudt (wij moesten namelijk om 6:31 de trein uit terwijl het dan in Irkutsk zelf 11:31 uur in de ochtend is)- heb ik dus geprobeerd echt de wekker te zetten en niet uit te slapen om zo alvast in een ander tijdschema te komen.

Gedurende de dag maak je veel stops op treinstations en plaatsen waar ik van mijn leven lang nog nooit van gehoord heb. Sommige stops duren maar 1 of 2 minuten terwijl andere stops ruim een uur kunnen duren. Als een stop langer dan 10 minuten is, mag je de trein uit mits je dat wilt. Als je er uit wilt op een hele korte stop zal de provodnitsa je tegenhouden. En dat is maar goed ook, aangezien ze geen vertreksignaal hebben en je niet wilt dat je trein wegrijdt met je bagage er nog in. Dit is ook de reden dat als je eruit gaat het belangrijk om je paspoort, geld en waardevolle spullen mee te nemen voor het geval dat je de trein mist. Ik stapte alleen uit de trein als er stops langer dan 20 minuten waren, en dan niet eens altijd omdat ik soms geen zin had om naar buiten te gaan of omdat sommige lange stops ‘s nachts zijn. Soms ging ik naar buiten om eten of cola te kopen, mijn afval te dumpen of om foto’s te nemen. Als je Siberisch gebied betreedt vind je lokalen die de Siberische lokale vis genaamd Omul verkopen. Ik heb geen Omul gekocht aangezien ik geen zin had in een naar vis ruikende coupé – maar ze deden goede zaken met de Russen en de Provodnitsas.

(Photo: Last stops of the train ride)
(Photo: People selling Omul)
(Photo: Another Russian trainstation)

Na al deze praktische informatie komt de vraag hoe ik de dag doorkwam in de trein! Allereerst toen ik in mijn coupé arriveerde ben ik onze bagage een plekje gaan geven om een soort van huisje voor 4 dagen te creëren. Na aankomst ben ik gaan sudoku-en en heb de lunch die ik op het station had gekocht opgegeten, wat cola gedronken, kregen we onze kip met rijst en heb ik nog wat bier gedronken die we konden kopen in de restauratiewagen. Hierna heb ik een film gekeken, mijn pyjama aangetrokken en mijn tanden gepoetst en ben gaan slapen. De rest van de dagen zagen er een beetje hetzelfde uit. Je staat op en probeert jezelf te wassen, je poetst je tanden (en ik deed elke dag gewoon make-up op net als normaal) en je trekt schone kleding aan. Daarna maakte ik ontbijt bestaande uit crackers met pindakaas, koffie, thee en een banaan. Overdag was ik voornamelijk aan het sudoku-en, het spelen van rummikub, film aan het kijken, mijn nagels aan het doen, bloggen (ik heb in de trein mijn Sint-Petersburg en mijn Moskou blog geschreven), lunchen met noedels of met soep, het maken van foto’s vanuit de trein (wat aardig mislukt als je op snelheid rijdt en achter glas fotografeert). Soms ging ik naar buiten als we een lange tussenstop hadden. Wanneer het donker werd ging ik eten in de restauratiewagen, vervolgens film kijken, tandenpoetsen, omkleden en slapen. Het viel me 100% mee en heb gemerkt hoe gemakkelijk het is om een hele dag of dagen achter elkaar werkelijk niks uit te voeren!

(Photo: View from the train)

Tijdens de gehele reis kom je steeds dezelfde mensen overal en nergens tegen omdat bijna iedereen hetzelfde reisschema heeft. Ik heb niet heel erg de moeite genomen om actief nieuwe mensen te ontmoeten omdat het voor mij een korte vakantie was en eindelijk tijd had om wat langer met mijn vriend samen te zijn, wat normaal gesproken niet altijd gaat door mijn fulltime baan als stewardess. Maar als je wilt of misschien alleen reist is het heel erg gemakkelijk om nieuwe mensen te leren kennen!

Deze post is langer geworden dan gedacht omdat het over alleen de treinreis zelf gaat. Maar dat komt waarschijnlijk door het feit dat het een unieke ervaring is welke ik niet met een andere ervaring kan vergelijken. Zelfs als ik zeg dat ik al twee keer eerder in een nachttrein heb geslapen is dit anders dan anders. Ik moet dan ook bekennen dat ik het, tegen alle verwachtingen in, eigenlijk best wel relaxed vond. Ik hoop dat je deze blogpost leuk vond en stay tuned voor de volgende post over Lake Baikal / Listvyanka / Irkutsk in Siberië!

xoxo Chanel


Follow my blog with Bloglovin

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s